Alzhéimer: Importante Avance de la Ciencia

Un medio de contraste para el seguimiento de placas que ha sido aprobado recientemente puede mejorar la capacidad de los médicos para identificar la enfermedad y tratarla a tiempo.

Avance alzheimer
Avance alzheimer

Los médicos pueden usar un escáner cerebral para diagnosticar mejor la enfermedad de Alzheimer. La Administración Estadounidense del Medicamento (FDA, por sus siglas en inglés) ha aprobado recientemente un medio de contraste fluorescente que se une a las placas amiloides -una de las características físicas de la enfermedad- y sirve como herramienta de diagnóstico.

Análisis de placas: En un escáner PET, un medio de contraste muestra la acumulación de placas amiloides en un paciente de alzhéimer (panel inferior) en comparación con un paciente cognitivamente normal (panel superior). El extremo rojo de la escala de colores muestra la unión máxima del medio de contraste y el extremo negro/azul muestra la unión mínima.

Actualmente, los médicos no pueden saber a ciencia cierta si el cerebro de un paciente está plagado de placas amiloides hasta después de su muerte. Sin embargo, ahora pueden usar un medio de contraste débilmente radiactivo para buscar la presencia de placas en un paciente vivo. Este medio se une a las rígidas placas amiloides que se acumulan en los cerebros de los pacientes de alzhéimer, y pueden ser visualizadas en una tomografía por emisión de positrones (PET, por sus siglas en inglés). La FDA aprobó el escáner como método para estimar el contenido de placas presentes en los cerebros de personas que presentan deterioro cognitivo. La presencia o ausencia de placas en un paciente junto a la falta de memoria, confusión u otros signos de problemas neurológicos podría ayudar a los médicos a realizar sus diagnósticos.

Aunque los científicos no saben si las placas son la causa de la enfermedad de Alzheimer, sí creen que están fuertemente correlacionadas con los síntomas de la demencia. Las personas mayores con placas tienen un deterioro mental más rápido que los ancianos que no las tienen. Y a pesar de que los médicos no pueden tratar el alzhéimer, herramientas de diagnóstico como esta para marcar las placas les servirán de ayuda para identificar a aquellos pacientes con la enfermedad, así como a los que no la tengan pero muestren signos de deterioro mental debido a otros problemas.

¬ęUn an√°lisis positivo a√Īadir√≠a m√°s peso a nuestro diagn√≥stico¬Ľ, afirma¬†Liana Apostolova, especialista en alzh√©imer de la Universidad de California en Los √Āngeles (Estados Unidos). Apostolova se√Īala que la t√©cnica podr√≠a ser √ļtil en el diagn√≥stico de pacientes con formas inusuales de la enfermedad y en aquellos cuyos s√≠ntomas puedan ser causados ??por otras afecciones, como efectos secundarios de medicamentos o depresi√≥n. ¬ęSi el deterioro cognitivo del paciente se debe √ļnicamente a la depresi√≥n, un an√°lisis de amiloides negativo ayudar√≠a a determinarlo¬Ľ, indica Apostolova.

El nuevo medio de contraste, y otros que se utilizan tambi√©n para analizar la existencia de placas, se ha utilizado en investigaciones cl√≠nicas desde hace a√Īos, aunque la compa√Ī√≠a farmac√©utica Eli Lily, cuya filial Avid Radiopharmaceuticals produce el agente de diagn√≥stico, es la primera en llevar la t√©cnica al consultorio del m√©dico. A algunos expertos les preocupa que el uso cl√≠nico del medio de contraste pueda ser un poco prematuro, ya que la presencia de las placas no es suficiente para confirmar el diagn√≥stico del alzh√©imer. De hecho, los dep√≥sitos de amiloides se encuentran a menudo en personas mayores con capacidad mental normal y podr√≠an estar asociados con otros trastornos neurol√≥gicos. Por ahora, el contraste de Avid solo est√° aprobado para ser utilizado para descartar la enfermedad (si no se detectan las placas, el m√©dico puede estar seguro de que el paciente no tiene alzh√©imer).

¬ęPone al m√©dico en un aprieto¬Ľ, se√Īala¬†Ronald Petersen, director del Centro de Investigaci√≥n de la Enfermedad de Alzheimer en la Cl√≠nica Mayo. Si el an√°lisis es negativo, entonces el m√©dico puede decirle a un paciente que las amiloides no est√°n contribuyendo a la enfermedad, pero si la exploraci√≥n es positiva, ¬Ņqu√© debe hacer el m√©dico? ¬ęNi la FDA ni la empresa aclaran nada acerca del significado de un an√°lisis positivo¬Ľ, afirma Petersen. ¬ęNo tenemos datos suficientes¬Ľ.

Petersen y otros est√°n de acuerdo, sin embargo, en que el diagn√≥stico mediante la detecci√≥n de placas es algo de importancia cr√≠tica para la investigaci√≥n del alzh√©imer. Los medios de contraste permiten a los investigadores determinar qu√© participantes tienen placas y, por lo tanto, mejorar el dise√Īo de ensayos de medicamentos para atacarlas. Dentro de estos ensayos, se pueden utilizar trazadores para controlar la cantidad de placas que hay en el cerebro de un participante en el curso del tratamiento.

Los trazadores tambi√©n pueden ayudar a aclarar las causas y los mecanismos del alzh√©imer, algo de importancia clave para el tratamiento o la prevenci√≥n de la enfermedad. Los investigadores pueden estudiar a aquellas personas que tengan placas amiloides y hacer un seguimiento de sus capacidades cognitivas a lo largo del tiempo. Desde un grupo de ancianos cognitivamente normales con un examen positivo, saber qui√©n ¬ędesarrolla la enfermedad de Alzheimer y qui√©n no, nos ayudar√° a explorar la susceptibilidad y la resistencia a la enfermedad, as√≠ como a identificar todos los factores de riesgo gen√©ticos y los cambios metab√≥licos iniciales, para que podamos ocuparnos de estos procesos espec√≠ficos con medicamentos¬Ľ, indica Apostolova. ¬ęLos diagn√≥sticos pueden ser √ļtiles, pero queremos procesos terap√©uticos¬Ľ.

M√°s de cinco millones de personas en Estados Unidos tienen la enfermedad de Alzheimer, y esa cifra se duplicar√° en los pr√≥ximos a√Īos, seg√ļn se√Īala el Departamento de Salud y Servicios Humanos del pa√≠s. Hasta un 30 por ciento de las personas que han cumplido los 70 a√Īos de edad tienen placas amiloides en el cerebro, se√Īala Michael Weiner, investigador principal de¬†Iniciativa de Neuroimagen de la Enfermedad de Alzheimer, que pone a prueba t√©cnicas de imagen y de biomarcadores para esta enfermedad que pudieran encontrarse en la sangre o el l√≠quido cefalorraqu√≠deo.

Los nuevos an√°lisis con medio de contraste ¬ęvan a crear una mayor conciencia p√ļblica de la enfermedad, y eso tendr√° un gran impacto¬Ľ, afirma Weiner.

Revista Nueva Ciencia

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